Мисията до Венера през 2023 г. ще прескочи киселинните облаци за признаци на живот

Сподели

Има ли микробен живот, който се носи в облаците на Венера? Учените отдавна са обмисляли този въпрос и скоро може да получим някои отговори. Нов доклад очертава мисиите на Venus Life Finder, като се започне с мисия за облак през 2023 г. за търсене на признаци на живот.

На пръв поглед Венера едва ли изглежда като обещаващо място за намиране на живот. Повърхностните температури се повишават до 464 °C (867 °F) – достатъчно горещи, за да стопи олово – под задушаваща атмосфера, почти изцяло съставена от въглероден диоксид, с налягания до 92 пъти по-високи от тези на морското равнище на Земята.

Но много учени спекулират, че може да има скрит оазис в облаците на височини между 48 и 60 км (30 и 37 мили). Там горе налягането е по-малко интензивно, много е по-хладно и във въздуха има повече вода, което би могло да помогне на микробните общности да процъфтяват. Разбира се, те ще трябва да се справят с концентрирана сярна киселина, но облачните частици биха могли да осигурят някакъв подслон, според хипотезата.

Като добави още масло към огъня, през септември 2020 г. екип от учени съобщи за откриването на газ, наречен фосфин, в атмосферата на Венера. Тази молекула е рядка на Земята и обикновено се произвежда само от анаеробни микроби, което означава, че се счита за потенциална биосигнатура, която да се търси на други планети. Никой обаче не очакваше да го намери в съседство.

Уви, балонът се спука няколко месеца по-късно, когато друг екип преразгледа данните и установи, че най-вероятният виновник зад сигнала не е фосфинът, а серен диоксид, един от най-често срещаните компоненти на атмосферата на Венера. Така или иначе, изглежда, че единственият начин да разберете със сигурност е да се върнете назад – и това е мястото, където идват мисиите на Venus Life Finder.

„На Венера има тези продължителни мистерии, които всъщност не можем да разрешим, освен ако не се върнем директно там“, казва Сара Сигър, главен изследовател на мисиите и член на екипа в изследването за откриване на фосфин. “Продължителни химически аномалии, които оставят място за възможността за живот.”

Мисиите Venus Life Finder ще направят точно това, което пише на кутията – изпращат мисии до Венера, за да открият признаци на живот. Проектът включва три мисии през следващото десетилетие, всяка от които се основава на констатациите на тези преди него. Екипът включва учени от Масачузетския технологичен институт, Georgia Tech, Университета Пърдю, Калтех и Института по планетарни науки и е частно финансиран от Breakthrough Initiatives и Rocket Labs.

Първата мисия трябва да стартира през май 2023 г. на върха на ракетата-носител Electron на Rocket Lab. Електрон ще пусне космически кораб, наречен Фотон, за да се отправи към Венера, преди да пусне малка сонда, която ще влезе в атмосферата на планетата.

Сондата ще съдържа инструмент, наречен автофлуоресциращ нефелометър, който ще свети с лазер през прозорец върху облаците. Ако там има някакви органични или сложни молекули, те ще флуоресцират в отговор на лазерната светлина.

„Ако видим флуоресценция, знаем, че нещо интересно е в частиците на облака“, казва Сигър. „Не можем да гарантираме каква е органичната молекула или дори да сме сигурни, че това е органична молекула. Но това ще ви каже, че се случва нещо невероятно интересно.”

Нефелометърът може също да разбере каква форма са капчиците, като измерва модела на светлината, която се отразява обратно. Ако е чиста сярна киселина, капчиците трябва да са перфектни сфери, така че всеки друг тип сигнал би бил допълнително доказателство за друга химия.

Инструментът обаче няма да има много време за събиране на данни – изключителното съдържание на сярна киселина в облаците ще унищожи сондата само за три минути.

Втората мисия се очаква да последва през 2026 г. Това ще включва балон, който ще плава за седмица или две на височина от 52 км (32 мили), разполагайки с четири мини сонди за измерване на киселинността и съдържанието на водни пари. И накрая, през 2029 г. една амбициозна трета мисия ще се опита да улови около един литър венериански атмосферни газове и да върне пробата на Земята за по-строг анализ.

В Доклад за мисии на Venus Life е публикуван онлайн.

Източник: MIT

.

Публикациите се превеждат автоматично с google translate


Сподели